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Hipatia de Alejandría: primera mujer científica de la historia

Ruth Lelyen, Ojo Científico, septiembre 12 de 2012

Hipatia de Alejandría es considerada la primera mujer en la historia humana que hace importantes contribuciones al campo de las matemáticas, así como a la astronomía. Aunque existen pocos testimonios históricos sobre su vida y obra que hayan sobrevivido al tiempo, lo cierto es que autores de la época y del Medioevo le reconocen una interesante labor científica. Conozcamos un poco más sobre tan singular e interesante personaje de las ciencias.

Biografía de Hipatia de Alejandría

Se cree que Hipatia nació en Alejandría y vivió entre los finales del siglo IV y los inicios del V. El año exacto de su nacimiento es un tema controversial, pero la mayoría de las fuentes le dan mayor valor al 370. Era hija de un reconocido filósofo, matemático y astrónomo llamado Theon, quien probablemente impartía clases en la Biblioteca de Serapeo, centro de la vida intelectual y cultural griega.

Theon educó a su hija en el amor por las ciencias y las letras, especialmente matemáticas, astronomía, filosofía, literatura y artes. Junto a sus enseñanzas, desarrolló en ella una actitud activa frente al conocimiento, lo que le permitía participar activamente en las rutinas investigativas diarias.

Se dice que era hermosa, de gran elocuencia y una profunda sabiduría; sin embargo, nunca se casó y prefirió en su lugar dedicarse al trabajo académico. Seguía las corrientes neoplatónicas y defendía la razón pura. Se la describía como una maestra de mucho carisma, que hacía un gran énfasis en las ciencias.

Entre sus pupilos cristianos el más famoso resultó ser Sinesio de Cirene, que más tarde se convertiría en obispo. Se ha conservado parte de su correspondencia con Hipatia, donde se muestra la gran admiración y reverencia que éste profesaba a su enseñanza y a sus habilidades científicas.

Trabajos científicos

Los testimonios de la época no solo nos hablan de una mujer que enseñaba ciencias y filosofía en el Museo de Alejandría, sino también de una ferviente investigadora y autora de diversos textos. Al parecer escribió varios libros sobre matemáticas y astronomía, entre ellos 13 volúmenes de “Comentarios al álgebra” de Diofanto y el “Canon Astronómico”. También editó el tercer libro de su padre, “Comentarios al Almagesto de Ptolomeo”, y lo asistió a la hora de producir una nueva versión de los “Elementos” de Euclides.

Lamentablemente todo el trabajo científico de Hipatia se perdió, excepto algunos títulos y referencias que otros autores hacen sobre estos. En las cartas de Sinesio de Cirene se señala que esta singular mujer construyó un astrolabio, un hidroscopio y un hidrómetro graduado de latón, lo cual habla mucho de su creatividad tecnológica y de su inteligencia.

Muerte de Hipatia

Cuentan los historiadores que en el año 412 d. C. pasó a ser patriarca de Alejandría Cirilo, acérrimo rival político de Orestes, el prefecto romano de dicha ciudad. Había un conflicto de poderes entre la Iglesia y el Estado. Al ser Hipatia gran amiga del segundo y tener pensamientos tan liberales, con puntos de vista filosóficos y científicos muy avanzados, se le vio como una pagana y se le convirtió en foco de los disturbios entre cristianos y no cristianos.

Años más tarde, Hipatia fue brutalmente asesinada por un grupo de cristianos a quienes su erudición, modo de transmitir el conocimiento y profundidad en el pensamiento científico les hacía sentirse amenazados. Como ha ocurrido en otros momentos de la historia de la humanidad, la barbarie y la ignorancia se impusieron por la fuerza a la razón y la sabiduría. Esto significó el declive de Alejandría, ciudad otrora símbolo del progreso y la cultura, e importante centro del aprendizaje en el mundo antiguo.

No obstante el modo injusto en que falleció tan destacada mujer, la humanidad reconoce su lugar en la historia del pensamiento científico, especialmente su dedicación didáctica y su profunda inteligencia. Hipatia de Alejandría, matemática y astrónoma, fue una persona extraordinaria para su época, su coraje y autenticidad son ejemplo para cualquier científico en cualquier tiempo y espacio de nuestro planeta.

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